Mass vaccination in Galapagos seeks herd immunity against Covid-19

May 15, 2021 7:05 PM
Eric Samson and Koryna Herrera for EL COMERCIO*
*San Francisco de Quito University (USFQ)

Vaccination in the closed coliseum of Puerto Ayora. / Photo: Eric Samson, USFQ

The vaccination of the population of the Galapagos archipelago began in February 2021. But, in view of the precarious infrastructure of the islands and the impact of the pandemic on tourist activity – upon which 80% of the population depends – all adult inhabitants should be vaccinated until the end of May. This accomplishment would make the archipelago the safest province in Ecuador. 

Inhabitants of Santa Cruz wait in line for their vaccination. / Photo: Eric Samson, USFQ

With masks on, the inhabitants of the Galapagos Islands over the age of 18 line up, one after another, to be immunized against Covid-19, a disease caused by the SARS-CoV-2 virus. Luis Jiménez, a taxi driver in Puerto Ayora, was one of the inhabitants who already got his first dose. “I decided not to believe stories and get vaccinated. And no, nothing happened to me,” he says.  

The campaign of vaccination in Galapagos, as in the other provinces of the country, began slowly in early 2021 with few doses available. A joint effort between the Vice Presidency of Ecuador, the Government Council of the Special Regime of  Galapagos, the Ministry of Public Health (MSP), the private sector, the Decentralized Autonomous Governments (GAD) of the archipelago and the San Francisco de Quito University (USFQ ), advanced a portion of the doses for the archipelago from the doses which were already negotiated between the multinational pharmaceutical company Pfizer and Ecuador.

Norman Wray, president of the Governing Council of the province, assures that the main reason for accelerating this process in the archipelago is the vulnerability of its population. “If intensive care units (ICUs) collapse, as has happened on the continent, our health services [only] have the capacity to grow up to 12 beds and are not able to respond,” he explained.

In the Galapagos Islands there are two hospitals, one located in Puerto Baquerizo Moreno which is best equipped, and a more basic one in Puerto Ayora. When the pandemic started, there were no ICUs in these hospitals. In addition, the archipelago is an isolated population, so the delivery of supplies, medical equipment and even the transfer of patients between islands is complex. 

The research behind the project 

Galapagos, and other similar locales worldwide, seeks to achieve the so-called herd immunity by inoculating a majority of the population with the vaccine to develop the needed antibodies.

Because Galapagos is an isolated closed population, the vaccination campaign is not only for health purposes, but also for scientific research at the request of the Pfizer laboratory. The research includes monitoring the population immunized with the Pfizer vaccine to identify the time in which the antibodies exert their protective function. 

Juan Ochoa of the MSP, responsible for the immunization strategy in Galapagos, explains that vaccination “is the only way out to mitigate the impact of this disease.” Ochoa confirmed that Ecuadorians in an irregular migratory situation will be vaccinated like others, without risk of deportation. 

Dr. Michelle Grunauer performs the post-vaccination control. Photo: USFQ

The study being carried out in the Enchanted Islands is led by the USFQ and includes social, economic and health components. The health axis covers the genomic sequencing of the SARS-CoV-2 virus in the entire infected segment of the population; genomic sequencing is an analysis of the type of virus that detects the possible variants that circulate in the archipelago. 

Michelle Grunauer, Dean of the USFQ School of Medicine, affirms that the importance of the study lies in the fact that “the eyes of the world are on the effectiveness of vaccines against virus mutations and on the duration of permanence of antibodies after having received the dose.”  

In the Enchanted Islands, the different variants of the virus will be detected up to two years after people have been immunized, which will make it possible to identify if the variants reported in other countries are on the islands. This will contribute to the global understanding and response strategy of the health system. However, Dr. Grunauer emphasizes that “a good campaign should not focus on being free from Covid-19, because the world will not be free of the virus, but on 100% immunization of the population.” 

Myths and insecurity 

The second report on vaccines against Covid-19, issued by Spain in early 2021, indicates that no unknown adverse reactions that are cause for concern have been identified. This report concludes that of the 1,131,805 people in the sample, only 0.14% presented side effects, including fever, pain in the injection site, dizziness, nausea or diarrhea. 

Inhabitants of Galapagos wait their turn to get vaccinated. / Photo: Eric Samson, USFQ

“I do not understand why there is so much opposition, there is no scientific reason (…) this is an option that guarantees that if they do have the disease, the effects will not be those of intensive care or intubated for 30 days or death” he says. Jaime Ocampo, dean of Public Health of the USFQ, who also assures that social networks have raised doubts about vaccines against Covid-19 in a segment of the population. 

Priscila Sotomayor, Galapagueña and tourist guide, confirms that there was a lot of uncertainty when the vaccination campaign began. “Many people did not want to be vaccinated, including me, because it was heard among the population and in social media networks that you could have problems during pregnancy …”. However, the majority of Galapagos inhabitants like Sotomayor decided to go and get vaccinated. After informing herself, she says she feels calmer. “Also, we saw that nothing happened to other people who had already been vacinated.  

Information on the preparation of the contents of the vaccine before it can be inoculated and data on mass immunization in the Galapagos Islands. 
Photo: USFQ

For Dr. Ochoa of the MSP, “having vaccinated a fairly high percentage of the population will allow us to guarantee and say that the Galapagos archipelago is a safe place to come without any problem.” 

Goal achieved in application of first doses

As of May 14, data from the Galapagos Health District shows that the massive vaccination campaign is achieving its goals. With a target population of 20,122 over the age of 18 in the four inhabited islands of the province: 20,007 have received a first dose (99.4% of the goal) and 5,912 have received their second dose (29.3% of the goal).

From May 17 to 29, the second doses of the Pfizer / BioNTech vaccine will be completed for 14,095 people, to achieve almost total coverage of the adult population of the archipelago by the end of May. There are 115 people waiting to be vaccinated, including the president of the Governing Council of the province, Norman Wray, who has indicated that he will wait until the entire population has been vaccinated before receiving their first dose . Additionally, teens over 16 will be able to receive their first dose starting May 19. 

Read the original coverage via El Comercio at

Vacunación masiva en Galápagos busca la inmunidad colectiva contra el covid-19

15 de mayo de 2021 19:05
Eric Samson y Koryna Herrera para EL COMERCIO *
*Universidad San Francisco de Quito (USFQ)

La vacunación de la población del archipiélago de las Galápagos se inició en febrero del 2021. Pero, en vista de la precaria infraestructura de las islas y del impacto de la pandemia sobre la actividad turística, de la cual depende 80% de la población, todos los habitantes adultos deberían estar vacunados hasta fin de mayo. Eso hará del archipiélago la provincia más segura de Ecuador

Uno detrás de otro y con mascarilla puesta, los habitantes mayores de 18 años de las Islas Galápagos hacen fila para inmunizarse contra el covid-19, enfermedad ocasionada por el virus SARS-CoV-2. Luis Jiménez, conductor de taxi en Puerto Ayora, fue unos los habitantes que ya obtuvo su primera dosis. “Decidí no creer cuentos y vacunarme, y no, no me pasó nada”, afirma.  

La campaña de vacunación en Galápagos, como en las demás provincias del país, inició lentamente a principios de 2021 con las pocas dosis disponibles. Un esfuerzo conjunto entre la Vicepresidencia de Ecuador, el Consejo de Gobierno del Régimen Especial de Galápagos, el Ministerio de Salud Pública (MSP), el sector privado, los Gobiernos Autónomos Descentralizados (GAD) del archipiélago y la Universidad San Francisco de Quito (USFQ), logró que la multinacional farmacéutica Pfizer adelantara para el archipiélago una parte de las dosis que ya tenía negociadas con Ecuador.  

Norman Wray, ministro presidente del Consejo de Gobierno de la provincia, asegura que la principal razón para acelerar este proceso en el archipiélago es la vulnerabilidad de su población. “Si las unidades de cuidados intensivos (UCI) colapsan como sucede en el continente, nuestros servicios de salud [solo] tienen capacidad de crecimiento hasta de 12 camillas y no están en capacidad de responder”, explica.  

En las Islas Galápagos existen dos hospitales, uno ubicado en Puerto Baquerizo Moreno, el mejor equipado, y otro más básico en Puerto Ayora. Cuando se inició la pandemia, no existían UCI en estos hospitales. Además, el archipiélago es una población aislada, por lo que la entrega de insumos, equipos médicos e incluso el traslado de pacientes entre islas es complejo. 

La investigación detrás del proyecto 

En Galápagos, al igual que en el mundo, se busca alcanzar la llamada inmunidad de grupo al inocular una mayoría de la población para que desarrolle los anticuerpos necesarios con de la vacuna.  

Debido a que Galápagos es una población cautiva y, a pedido del laboratorio Pfizer, la campaña de vacunación no solo anida un propósito de salud, sino también de investigación científica. La investigación incluye el seguimiento de la población inmunizada con la vacuna de Pfizer para identificar el tiempo en que los anticuerpos ejercen su función protectora

Juan Ochoa del MSP, responsable de la estrategia de inmunización en Galápagos, explica que la vacunación “es la única salida para mitigar el impacto de esta enfermedad.” Ochoa confirmó que los ecuatorianos en situación migratoria irregular serán vacunados como los demás, sin riesgo de deportación

El estudio a realizarse en las Islas Encantadas está liderado por la USFQ y comprende componentes sociales, económicos y de salud. El eje de salud abarca el secuenciamiento genómico del virus SARS-CoV-2 en toda la población que se contagie, es decir un análisis del tipo de virus que detecte las posibles variantes que circulen en el archipiélago. 

Michelle Grunauer, decana de la Escuela de Medicina de la USFQ, afirma que la importancia del estudio recae en que “los ojos del mundo están en la efectividad de las vacunas ante mutaciones del virus y en el tiempo de permanencia de anticuerpos después de haber recibido las dosis.”  

En las Islas Encantadas se detectarán las diferentes variantes del virus hasta dos años después de que las personas hayan sido inmunizadas, lo que permitirá identificar si las variantes reportadas en otros países están en las islas. Esto contribuirá al conocimiento global y a la estrategia de respuesta del sistema de salud. Sin embargo, la Dra. Grunauer enfatiza que “una buena campaña no debe enfocarse en estar libres de covid-19, porque el mundo no lo va a estar, pero sí en una inmunización de la población al 100%”. 

Mitos e inseguridad 

El segundo informe de vacunas contra el covid-19, emitido por España a inicios de 2021, indica que no se han identificado reacciones adversas desconocidas que sean motivo de preocupación. Este reporte concluye de las 1 131 805 personas de la muestra, solo el 0,14% presentó efectos secundarios, como fiebre, dolor en la zona de inyección, mareos, náuseas o diarrea. 

“No entiendo porque hay tanta oposición, no hay una razón científica (…) esta es una opción que garantiza que si llegaran a tener la enfermedad los efectos no van a ser los de terapia intensiva, entubados por 30 días hasta que fallezcan”, indica Jaime Ocampo, decano de Salud Pública de la USFQ, quien asegura también que las redes sociales han levantado dudas sobre las vacunas contra el covid-19 en una franja de la población. 

Priscila Sotomayor, galapagueña y guía turística, confirma que había mucha incertidumbre cuando comenzó la campaña de vacunación. “Muchas personas no querían vacunarse, incluyéndome, porque entre la población y en redes sociales se escuchaba que podías tener problemas para la gestación…”. Sin embargo, la mayoría de habitantes de Galápagos como Sotomayor decidieron acudir y vacunarse. Tras informarse, dice sentirse más tranquila. “Además, vimos que a otras personas que ya las habían vacunado no les sucedía nada”. 

Para el doctor Ochoa del MSP, “haber vacunado un porcentaje bastante alto de la población, nos va a permitir garantizar y decir que el archipiélago de las Galápagos constituye un sitio seguro para poder venir sin ningún problema”. 

Meta alcanzada en aplicación de primeras dosis

Hasta el 14 de mayo, los datos del distrito de salud de Galápagos muestran que la campaña masiva de vacunación está logrando sus objetivos. Con una población meta de 20 122 mayores de 18 años en las cuatro islas habitadas de la provincia:  20 007 han recibido una primera dosis (99,4% de la meta) y 5 912 han recibido su segunda dosis (29,3% de la meta).

Del 17 al 29 de mayo, se completarán las segundas dosis de la vacuna Pfizer/BioNTech a 14 095 personas, para lograr a finales de mayo la cobertura casi total de población adulta del archipiélago. Quedarían 115 personas por vacunar, incluido el presidente del Consejo de Gobierno de la provincia, Norman Wray, quien ha indicado que esperará que toda la población haya sido vacunada antes de recibir su primera dosis. Adicionalmente, los adolescentes mayores de 16 años podrán recibir su primera dosis a partir del 19 de mayo

Lee mas de El Comercio en

Informing and sharing news on marine life, flora, fauna and conservation in the Galápagos Islands since 2017
© SOS Galápagos, 2021

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s